Downtown Project i Las Vegas – et feilslått bet på 350 millioner dollar?

DowntownProject

Downtown Project skulle forsøke å skape nytt liv i bykjernen i Las Vegas. Tre selvmord og organisatoriske kvaler har imidlertid gitt det ambisiøse prosjektet problemer.

Inntil for et par år siden var de sentrale delene av Las Vegas mest kjent for narkotika, kriminalitet og prostitusjon.

Det ville den visjonære forretningsmannen Tony Hsieh prøve å gjøre noe med. Hans plan var å omgjøre sentrum til et mekka for vekstfirmaer – altså Las Vegas’ eget svar på Silicon Valley.

Men det som begynte som en god ide, viste seg fort å ha sine skyggesider.

Ideen

Las Vegas har siden 1931, da staten Nevada tillot gambling, vært nesten utelukkende kjent for sine casinoer og hoteller, som tiltrekker millioner av besøkende hvert år.

I 1980-årene var det forslag fremme om å skape enda et økonomisk bein å stå på, men det var først i 2009 at det for alvor begynte å skje noe.

Las Vegas
Las Vegas - Spillebyen fremfor alle.

Den tidligere borgermesteren Oscar Goodman hadde en visjon om å modernisere bykjernen, ved å skape et boligområde. I 1990-årene var det planer om å bygge 45 boligkomplekser, men kun 10% av dem hadde blitt en realitet, da den økonomiske krisen rammet USA.

Derfor var utviklingen av området gått i stå, inntil Downtown Project satte i gang hjulene på nytt.

Downtown Project skulle kort sagt skape et nytt sentrum i byen, ved hjelp av en gruppe vekstfirmaer.

Det var et ambisiøst prosjekt, som ville kreve en investering på 350 millioner dollar, og disse pengene hadde mannen bak prosjektet, Tony Hsieh.

Han var ikke kjent for å spille poker, men han liker åpenbart å gamble med sine penger.

Tony Hsieh er født i 1973 og utdannet ved det prestisjefylte Harvard-universitetet. Han solgte sitt første firma ”LinkExchange” til Microsoft for 265 millioner dollar i 1998, og 11 år seinere så kjøpte Amazon hans nye firma ”Zappos” for 1.2 milliarder dollar.

Han betalte 200 millioner dollar for de 60 hektar med land midt i Las Vegas. I tillegg til kontorlokalene ble det også bygget et sykehus, en skole og flere restauranter.

Hsieh Tony
Tony Hsieh

Downtown skulle altså bli en by midt inne i byen.

Barer og restauranter med nye konsepter, som vegetar pizzaer og hjemmelagde pølser, dukket opp. Folk flyttet inn i Container Park, et helt nytt boligområde med en park, hvor familiene kunne hygge seg.

Men eksperimentets sosiale aspekt var andre prioritet for prosjektet. Mer enn 150 vekstfirmaer fra forskjellige industrier ble skapt.

Et alternativ til Silicon Valley?

Når du hører om hotspots innenfor forretningsverdenen, er det nok ikke Las Vegas man først og fremst tenker på. Det er nok mer i stil med Silicon Valley eller kanskje New York eller San Francisco.

Men Downtown Project ville omgjøre sine svakheter til styrker. For eksempel fremhevet man ved innvielsen av prosjektet i 2012, at Las Vegas var ”a beautiful clean slate” for vekstfirmaer, da det kanskje er lettere å starte en virksomhet når firmaer som Google, Microsoft og Facebook ikke finnes i nabolaget.

Container Park
Container Paek

Samtidig betaler man ikke inntektsskatt i Nevada. Det er litt som i Monte Carlo, men levekostnadene er ikke likeså høye.

Dessuten var det fokus på det sosiale. Det skulle være masse networking arrangementer, slik at folk ville bli kjent med hverandre, og de ansatte ble også oppfordret til å tilbringe tid på de nye utestedene som Downtown kunne by på.

Dette er femårsplanen, som Hsieh hadde lagt for Downtown Project.

2012: Erverve tomter, foreta investeringer og starte små virksomheter.

2013: Eksperimentere med mange investeringer i forskjellige forretningsområder og virksomheter.

2014: Fokusere på de suksessfulle investeringene og øke dem.

2015: Fortsette med å strømlinjeforme og gjøre det hele mer profitabelt.

2016: Ha positivt resultat og et bærekraftig miljø.

Downtown Project fikk meget positiv omtale i starten. Turister kom for å se de spesielle omgivelsene, og til og med president Obama stakk innom. I en tale ordla han seg slik:

“Or you’ve got Jen McCabe, who is setting up a space called Factorli, in Las Vegas, to provide custom, small-scale manufacturing — kind of like a Kinko’s or a copy shop, but instead of printing flyers, they’re going to be able to print custom parts for American products.” — President Barack Obama, June 18, 2014

Obama Barack
Barack Obama besøkte Downtown Project.

Firmaet ”Factorli”, som Obama fremhevet, var en virksomhet som skulle lage hardware i et begrenset antall.

Medstifter av firmaet, Jen McCabe, hadde tidligere arbeidet i Silicon Valley, innen hun kom til Las Vegas. Hun sammenlignet livet i Downtown med sin studietid, hvor alle dører var åpne, og man kunne snakke med alle.

I mai 2014 offentliggjorde Downtown Project at man ville investere 10 millioner dollar i ”Factorli”. Tre måneder seinere var firmaet stengt, de ansatte var forsvunnet, og det samme var Jen McCabe.

Gleden mangler

Tingene var begynt å gå på tverke i prosjektet. Tre eiere av vekstfirmaer var døde på 16 måneder, alle tre selvmord.

Jody Sherman, 48, skjøt seg selv i sin bil i 2013. Hans firma var begynt å gå dårlig.

Ovik Banerjee, 24, medlem av Downtown Project Core Team, hoppet ut fra balkongen i sin leilighet.

Matt Berman, 50, eier av frisørsalongen Bolt Barbers, hengte seg selv i sin leilighet i mai 2014.

Disse dødsfallene bidro til at mange begynte å stille spørsmålstegn ved Downtown Project. Ideen var å skape glede - ”Deliver happiness” var tittelen på Tony Hsieh sin første bok – men glede var det ikke mye av.

Las Vegas sin borgermester Carol Goodman sa det rett ut i et intervju: ”… det er en ting jeg savner her - glede”.

Goodman Carolyn
Carolyn Goodman - borgermester i Las Vegas.

Hsieh prøvde å hyre coacher til å hjelpe forretningsfolkene, men det var tydelig at mange av dem ikke følte seg hjemme i Las Vegas. Noen av dem hadde etterlatt sin familie og venner, noe som festene og sammenkomstene ikke kunne erstatte.

Det var også rykter om at Downtown Project var i ferd med å gå tom for penger. Mange av de mindre virksomhetene havnet i økonomiske problemer, noen forsvant plutselig.

I september i fjor offentliggjorde Tony Hsieh at 30% av hans ansatte i Downtown Project ville bli avskjediget.

Samtidig hevdet han at han aldri hadde sett seg selv som direktør for prosjektet, men mer som rådgiver og investor.

Han ble dessuten spurt om selvmordene, noe han avfeide med: ”Selvmord skjer overalt. Se bare på statistikkene.”

Og det har han nok delvis rett i, da Las Vegas er den by i USA der det skjer flest selvmord. Men mange av iverksetterne var utilfredse. Flere av dem sa opp.

Det ble også stilt spørsmål ved om ideen bak Downtown Project var skikkelig gjennomtenkt, og om beslutningene om å investere i et vekstfirma eller ei, ble fattet helt tilfeldig.

Mer struktur

Men spillet gikk videre. Hsieh hadde kanskje tapt et par hender, men han har stadig vekk en pen stack.

post it wall
Kan mer struktur redde Downtown Project?

Han skapte blant annet DTP Ventures, som skulle forsøke å hjelpe prosjektets minste virksomheter. Direktør for dette selskapet er Hsieh sin gode venn Mark Rowland, hvis største mål i livet er å ”be happy”, som det står på firmaets hjemmeside.

Downtown Project er altså ikke dødt ennå, og det er da enda godt. Men det må forandringer til. Det virker som om folk bruker mer tid på sosiale arrangementer enn å arbeide.

Det er også her Rowland ser rom for forbedringer:

- Ideen er å gi det mer struktur. I starten av Downtown Project var det mange ideer i luften. Noen fungerte, andre ikke. Det var mye energi, men ikke så mye fokus. Nå er det på tide å få litt struktur på det.

Tony Hsieh tror til gjengjeld så mye på sin idé, at han er i ferd med å overføre det til andre byer. I øyeblikket er det nye Downtown Projects i støpeskjeen i Santa Fe og Sacramento.

Vennligst fyll inn alle de påkrevde feltene. På forhånd takk!

Problem ved sparing av kommentar. Vennligst forsøk igjen!

Du må vente 3 minutter før du publiserer en ny kommentar!

Ingen kommentarer.